La RAF contraataca Europa (1941)

GaetanoLaSpina
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Desde: 15 Ago 2009

La limitada autonomía de los cazas Spitfire y Hurricane, diseñados como cazas defensivos, limitaba la campaña ofensiva del Mando de Caza  a un reducido radio de unos 110 a 130 Km tierra adentro desde Pas de Calais. En un intento de solucionar este problema, se estaba desarrollando un depósito de combustible lanzable de 136 litros para el Spitfire. A su vez se había desarrollado un depósito fijo de 182 litros atornillado en el ala de babor (izquierda), pero se comprobó que le restaba al avión maniobrabilidad en combate.

 

Para defender el norte de Francia, se encontraban los cazas del Jafu 2 y 3, encuadrados en las Luftflotten II y III respectivamente, con unos 550 aparatos, la mayoría Bf-109E-4, Bf-109E-7 y Bf-110C-1, al comenzar 1941. En marzo de 1941 sucedió el famoso cruce del canal por los cuceros de batallas Sharnhorst y Gneisenau, defendidos por los cazas de la JG2. En abril la JG2 fue relevada por la JG36 sobre Brest, estando la mayoría de los Jadgrupen en la Jafu 2 (Los JG 3, JG 26, JG 51, JG 52 y JG 53). En este segundo trimestre empezaron allegar los nuevos Bf-109F-1 y F-2, de menor armamento y necesidad de mejor puntería por parte del piloto, al estar el cañón de 20 mm y las ametralladoras de 7.92 mm en el morro del avión. La capacidad en gran altitud de los nuevos “Friedrich” a mas de 10.000 metros daba una mejor capacidad de interceptación.

Antena principal del radar alemán Freya.

 

El principal equipo de radar alemán era el tipo FuMG 80 Freya que, inicialmente, ofrecía un alcance máximo de 120 km según la altitud del objetivo, junto al Wurburg A de control de caza y localización de altura como complemento. Estos aparatos reducían al mínimo el factor sorpresa de los cazas británicos, cuestión que, a consideración de quien escribe, no era lo que los británicos buscaban.

 

Las operaciones Circus números 3 y 4 se llevaron a cabo el 10 de febrero, oponiéndose a ellas la JG 51 de Werner Molders, y en donde se perdió el primer Bf-109F-1 al mando del subteniente Ralf Setckmeyer.  Las siguientes operaciones Circus de los meses marzo, abril y mayo, trajeron magros resultados para el mando de Caza, en cuanto a aviones alemanes derribados.

El Spitfire Mk.5A fue tenía un Merlin 45 de 1200 hp de potencia y una velocidad de 605 Km/h. Pero era superado por el Bf 109F-4 con motor DB 601E-1 de 1350 hp y 625 Km/h, siendo superior al caza inglés apartir de los 7600 metros. Este aparato alemán entraría en servicio en julio de 1941, con las JG 2 y la JG 26.

La Operación Circus número 30, ocurrida el 30 de mayo, fue la mas ambiciosa de todas. La RAF proclamó el derribo de cuatro aviones mas dos posibles, frente a ocho cazas propios perdidos. Hasta el 13 de junio de 1941, el Mando de Caza de la RAF reclamó 39 aviones alemanes destruidos, por 50 propios. Pero estaba a punto de darse un giro radical en la guerra, con la inminente invasión de la URSS, la operación Barbarroja.

 

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Cuando se realizó la invasión alemana a la URRS el 22 de junio de 1941, la Luftflotte II de Albert Kesserling había abandonado ya el occidente de Europa, retirando  a los I, II, IV y VIII Fliegerkorps, con un total de 1200 aviones de combate. Ya el 21 de mayo, la Luftflotte III del mariscal Hugo Sperrle, era el único comandante en el frente occidental para enfrentar a la RAF, mientras que en le norte de Europa, se encontraba la Luftflotte V , al mando del general Hans Jurgen Stumpff, que sostenía la defensa de noruega con la JG 77.

 

Pero tras el envío de casi todas las unidades de cazas a Rusia, solo quedaron en Francia la JG 2 y JG 26, ambas de las mas eficientes con comandantes de gran reputación. La Jagdgeschwader Nr 26 estaba al mando del teniente coronel Adolf Galland, que había recibido las Hojas de Roble de la Ritterkreuz por los 50 aviones derribados en la batalla de Inglaterra. Estaban equipados principalmente, en junio, por los Bf 109F-2, aunque el II/JG 26 todavía usaba los Bf 109E-7. La JG 2 era comandada por el capitán Wilhelm  Baltasar, que había sido el mejor piloto alemán durante la Batalla de Francia.

Messerschmitt Bf 109F-2 del JG 26 "Schlageter" pilotado por el teniente coronel Adolf Galland.

 

El principal bombardero de ataque de la RAF seguía siendo el Blenheim Mk.IV, ya que eran relativamente pequeños y difíciles de ver a gran altura, además de contar con la agilidad necesaria como para volar en vuelo rasante con cierto grado de confianza. Durante el día, los Blenheim navegaban a altura de los campanarios de las iglesias y habitualmente volaban a 13 metros, incluso menos en campo abierto. Estos aviones regularmente volvían a sus bases arrastrando cables de telégrafos o con matas de vegetación adheridas en la rueda de cola. Incluso un piloto reclamó haber matado a un soldado a caballo durante un vuelo a bajo nivel. Los pilotos de estos bombarderos se sentían mas seguros volando a muy bajo nivel, ya que volando mas alto, en formaciones “Vics” de tres aviones, no se proporcionaban un seguro fuego defensivo mutuo frente a los cazas alemanes.

 

Los Blenheim desaparecieron rápidamente del escenario europeo durante 1942, ya que los escuadrones del Grupo 2 se reequiparon con los Douglas Boston, los Mitchell y los Locheed Ventura norteamericanos.

 

El objetivo de la RAF seguía siendo el provocar a la Luftwaffe a una batalla de cazas, y dado a que la experiencia decía que los cazas alemanes preferían quedarse en sus bases ante los barridos de los cazas a baja altura, se recurrió a los bombarderos medios para atacas blancos lo “suficientemente importantes” como para provocar una reacción de los cazas germanos.

 

Este Hurricane Mk.I de la época de la Batalla de Inglaterra fue sustituído por los Mk.IIB, repotenciado con Merlin XX de 1240 hp  y mejores hélices, y con 12 ametralladoras de 7,7 mm, o el Mk.IIA con dos cañones Oerlikon de 20 mm. El Bf 109 F-2 solo llevaba un cáñón de 20 mm mas dos ametraladoras, pero era mucho mas ligero y eficaz en combate, al estar propulsado por un Daimler Benz 601N-1 de 1159 hp.

El 17 de junio de 1941, 18 Blenheim del Grupo 2 (Circuss Número 13) despegaron para atacar un objetivo a 80 km dentro de la costa. Una distancia ridícula para los cazas americanos de 1944, pero en ese tiempo era el tope del alcance de los Spitfire, ya que la industria aérea británica, al igual que la alemana, no había producido a aún un depósito eficiente para los cazas monoplazas. Los bombarderos debían volar a una altura de 3600 metros, con un ala de escolta formada por Hurricane Mk.IIA , luego un ala de cobertura superior de Spitfire, y otras cinco alas de cazas que actuaban libremente en tareas de barrido y patrulla, al estilo frei jadg alemana durante la Batalla de Inglaterra. La RAF había aprendido que una rígida escolta de cazas pegada a los bombarderos acababa volviéndose contra los propios cazas, ya que tenían que volar lentamente y en línea serpenteante, perdiéndose mucho del combustible y perdiendo posición ventajosa para a su vez atacar cazas enemigos.

 

En total, una verdadera falange de 120 aviones, sobrevolaban el objetivo en completo silencio de radio. Pero los observadores y radares alemanes ya habían dado la señal de alarma, siendo interceptados los aviones británicos por la JG 26 de Galland. Hubo pocos combates cerrados evolucionantes, debido a las diversas tácticas de combate aéreo entre ingleses y alemanes. Los caas británicos giraban mas cerrado, mientras que los Bf 109F picaban y ascendían con el sol en posición favorable. Los ingleses perdieron 11 cazas y los alemanes solo dos.

 

El 21 de Julio de 1941, se lanzaron los Circuss números 16 y 17, con un total de 296 aviones. Galland derribó un Blenheim, pero fue alcanzado por el fuego enemigo, que averió el radiador de su Bf 109F-2 debiendo hacer un aterrizaje de emergencia. Sin la pérdida de ningún piloto, el Grupo de Caza 11 proclamó el derribo de 11 aviones enemigos.

El Blenheim Mk.IV era el principal bombardero utilzado en las Circus, hasta finales de 1941.

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Para aumentar la cohesión de las formaciones de aviones atacantes en el aire, desde el mes de marzo los squadrons se venían agrupando en formación de Ala, en la que tres o mas squadrons operaban bajo el mando de un jefe re experiencia reconocida. Era la idea que el Jefe de Grupo de caza 12 (Leigh-Mallory), trataba de aplicar durante la Batalla de Inglaterra. Pero la tardanza en que se agruparan todos los squadron dificultaban el tiempo de reacción efectivo para contener los ataques de la Luftwaffe contra los aeródromos del sudeste inglés. Solo cuando los alemanes, comenzaron a bombardear sistemáticamente a Londres, fue cuando la idea de la Gran Ala comenzó a ser efectiva. Para las operaciones Circuss, ya un Ala de cazas tenía el tiempo suficiente de agruparse y lanzarse al otro lado del Canal.

El "Emil" solo se utilizaba en su versión E-7, ya que algunos pilotos alemanes lo preferían a la versión F, la cual tenía menos potencia de fuego y necesitaba una mayor puntería por parte del piloto.

 

La conformación de un Ala de cinco squadrons, estaría compuesta por cuatro escuadrillas de tres aviones  por cada squadron. (Una escuadilla, tenía tres aviones, un Squadron 12), totalizando unos 60 aviones.

 

En el Grupo 10 se formaron las Alas Tangmere y Middlle Wallop; en el 11 Group,  Biggin Hill. Kenley, Hornchurch, Debden y North Weald; en el 12 Group alas Wittering y Duxford. Destacaron como jefes de Alas D:R.S. Bader (Tangmere), A.G. Malan (Biggin Hill), A.D. Farquarh (Hornchurch) y R. G. Kellet (North Weald). Estas alas se rotaban en las misiones de escolta cercana de bombarderos, cobertura de escolta y cobertura alta.

Messerschmitt Bf 109 F-2 de Adolf Galland "Nariz amarilla" de la JG 26, en su combate del 21 de junio de 1941. Ese día tuvo un aterrizaje forzoso y un lanzamiento en paracaídas. Reclamó el derribo de dos Blenheim Mk IV (su victoria número 82) y un Spitfire.

 

Una de las operaciones Circuss mas exitosas fue la 17. Los alemanes habían perdido 9 Bf-109, 4 dañados con 6 pilotos muertos o perdidos. Al continuar estos éxitos, las operaciones Circuss recibieron el apoyo oficial del Mando Aéreo, cuando se decidió que se debía dar apoyo a los soviéticos, tratando que la Luftwaffe mantuviera la mayor cantidad de cazas posibles en el oeste de Europa. En estas nueva ofensivas participaron aviones Blenheim, Hampden, y ocasionalmente los pesados Short Stirling del tercer Grupo de Bombardeo. Los bombardeos diurnos tenían que dedicarse al radio de acción de los Spitfire, ya que los Hurricanes estaban ya obsoletos para la lucha sobre Europa. El spitfire tenía un depósito interno de combustible de 386 litros, que solo le daba un alcance de 193 km, por lo que solo podía cubrir el noreste de Francia, la península de Cotentin y la costa norte de Bretaña.

 

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Iniciada la Operación Barbaroja en Junio, el Mando de Caza de la RAF, dirigido por el Mariscal del aire Willian Sholt Douglas, y el Segundo Grupo del mando de Bombarderos, iniciaron una campaña limitada contra la Luftwaffe  en el norte de África con el objetivo de retener el mayor número de unidades de caza en este teatro de operaciones a expensas del frente ruso. Durante los dos años siguientes, los JG 2 y 26 libraron una dura batalla en solitario contra la RAF sobre el canal y el norte de Francia, enfrentando a los Grupos 10, 11 y 12 del Mando de Cazas, logrando infligirles el doble de bajas, pese a la inferioridad numérica alemana. La fuerza numérica de los JG 2 y 26 rara vez superaba los 240 aviones, pero estaban muy bien dirigidos y equipados con los últimos modelos (Bf-109F-3 y F-4; Fw-190 A), contando con las mismas ventajas que antes estaban a favor de los cazas de la RAF durante la batalla de Inglaterra.

 

Comenzando la segunda mitad de 1941, los alemanes sufrieron sus contratiempos. El 3 de julio resultó muerto el mayor Wilhem Baltasar cuando se desprendieron las alas de su Bf-109F. El 10 de julio, Rolf Pingel se vio obligado a realizar un aterrizaje de emergencia en la bahía de St. Margaret, en Kent, proporcionando a los británicos un Bf-109 F-2 intacto. Los exámenes a este avión determinaron que se encontraba a la par del Spitfire Mk.II, pero poco después, al entrar en servicio el Bf-109F-4, superaría al Spitfire Mk-VB en todos los aspectos a partir de los 7600 metros, salvo en los virajes cerrados.

 

Sholto Douglas, Comandante del Mando de Caza de la RAF.

Leigh-Mallory, Comandante del Grupo de Caza 11 de la RAF. Tuvo una carrera ascendente en la RAF.

Durante el mes de Julio se realizaron un total de 35 misiones Circus, donde se perdieron 99 cazas británicos, proclamando el derribo engañoso de mas de 170 cazas alemanes. Las pérdidas británicas de junio fueron de 56 cazas.

 

Durante el mes de julio del 41, se efectuó a cabo la Operación Sunrise, el ataque a los cruceros de batalla Sharnhorst ; Gneisenau y al crucero pesado Prinz Eugen, en Brest. En el ataque (totalmente diurno) se usaron bombarderos Vockers Wellington, Handley page Halifax, Hampden y algunos Boeing Fortress Mk.I. En el trayecto hasta Bretaña, los bombarderos estuvieron escoltados por Spitfire Mk.II y Hurricanes, pero desde alli siguieron solos. Las ametralladoras Browning de 7.7 mm no fueron defensa contra los 30 Bf-109 E-7 del I/JG 2 del capitán Karl Heinz Grhal, que junto a la antiaérea derribaron cinco Halifax sobre La Pallice, mas dos que se estrellaron retornando a Inglaterra. Los buques enemigos resultaron casi ilesos. Ante este fracaso, el Mando de Bombardeo de la RAF se hizo mas escéptico de la viabilidad del bombardero diurno, visión que chocaría contra la de los norteamericanos en 1942.

 

La concepción global de las operaciones Circus fue cuestionado ese mes de Julio por el Ministerio del Aire, ya que implicaba demasiados sacrificios y magros resultados. Se aludía a que el limitado alcance del Spitfire Mk. V y la inexistencia de un depósito de combustible externo eficiente, impedía una efectiva ofensiva del tipo de la Circus. Sin embargo, estas operaciones continuaron en agosto (se perdieron 87 cazas propios, mientras que las bajas alemanas disminuían). Algunos pilotos experimentados fueron derribados este mes, como el comandante D:R:S: Bader, jefe del Ala Tangmare, que fue hecho prisionero. Del lado alemán cayó el teniente Heinz Shenck , posiblemente derribado por John Gillan, un veterano que conduo el primer squadron de Hurricane en servicio, y que Tambien cayó en combates de ese mes. Shenck fue derribado en unos de los nuevos Fw-190 A-1, que por estas fechas aún no estaba en el tope de sus grandes capacidades.

El Focke Wulf Fw 190 A-1 entró en servicio con la JG 26 en juli de 1941, superando al Spitfire Mk.V

 

A finales de agosto se siguieron cuestionando las operaciones del Mando de Caza, por las elevadas pérdidas y pobres resultados, y a las exigencias de los frentes africano y del Mediterráneo. En septiembre se realizaron sol 12 misiones Circus, con los mismos resultados. En octubre, Sholto Douglas ordenó que se realizaran las Operaciones Circus solo en condiciones favorables. Un nuevo tipo de operaciones se incluyeron ese mes, las “Channel Stop”, misiones antibuque con Hurricanes Mk.IIC de cañones de 20mm.

 

El 8 de noviembre se realizó la última misión Circus, donde los Blenheim no pudieron ni localizar su objetivo, frente a la oposición furiosa de 90 Bf 109F y Fw 190 A-1. Fueron abatidos 16 Spitfire frente a 4 cazas alemanes.

 

En ese mes de noviembre se suspendieron temporalmente las operaciones Circus, para conservar efectivos para el invierno. Se comenzaban a sustituir los viejos Blenheim Mk.IV por el mas veloz Boston Mk.III, que prometía facilitar el trabajo a los cazas de escolta. Pero los planes de realizar nuevas ofensivas basadas en el Spitfire Mk.V se esfumaron con la aparición del nuevo Fw-190 A-1, el cual durante el año de 1942 demostraría sus grandes cualidades.

 

En el período comprendido entre el 13 de Junio y el 31 de diciembre de 1941, el mando de Caza proclamó la destrucción de 731 aviones enemigos, con la pérdida de 411 pilotos y 600 aviones propios; las pérdidas reales de la JG 2 y JG 26 apenas fueron de 135 aviones.