Batalla del valle de Ia Drang

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eljoines
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La batalla en el valle de Ia Drang fue la primera batalla convencional que libraban las tropas de Estados Unidos contra el Ejército de Vietnam del Norte y la Fuerza Principal del FNL. También fue la más sangrienta hasta la fecha y la última en la que tropas insurgentes tomaron parte contra los norteamericanos de forma convencional.


La batalla se libró entre tropas de infantería con apoyo aéreo y artillería, como la mayoría de las batallas de Vietnam. Se prolongó durante un mes registrándose duros combates, en muchos casos cuerpo a cuerpo.


Estados Unidos llevaba enviando soldados a Vietnam desde los años cincuenta ayudando a los franceses en la Guerra de Indochina. Continuaron en Vietnam del Sur tras los Acuerdos de Ginebra apoyado a los survietnamitas, entre otras materias en formación de pilotos y mantenimiento de aeronaves. Pese a los rumores de combates entre asesores estadounidenses contra fuerzas comunistas oficialmente Estados Unidos no había participado en Vietnam con tropas regulares hasta al Incidente del golfo de Tonkin y el desembarco de marines en Da Nang.


En un principio la participación estadounidense debía limitarse al perímetro de las bases aéreas y navales; pero enseguida fueron ampliando su área de actuación para conseguir, en el caso de que el ejército de Vietnam del Sur se desmoronase, permitir la permanencia de bolsas de resistencia. Así comenzaron las actuaciones de búsqueda y destrucción y las operaciones de cierto tamaño. En agosto de 1965 los marines se enfrentaron con éxito al Vietcong en la Operación Starlite, los arrinconaron en un península y allí pudieron bombardearlos con aviación y artillería naval.


Por las experiencias obtenidas durante la presencia francesa y lo aprendido en otras guerras como la librada por los ingleses en Malasia comprendieron que debían crear un nuevo tipo de unidad para ese nuevo tipo de guerra a la que ellos no se habían enfrentado nunca. En 1962 ya estudiaban la formación de la que sería la 1ª División de Caballería Aérea, equipada con 480 helicópteros, en lugar de carros de combate y aviones ligeros capaces de aterrizar y despegar en pistas cortas, en lugar de los camiones, los jeeps y transportes de armas. Todo pensado para poder moverse y actuar tanto en selvas, llanuras y montañas.
Mientras la cúpula del Politburó de Hanoi llevaba tiempo enviando suministros, munición, armas y hombres al Sur, tanto por tierras como por mar con el fin de apoyar al Vietcong como de llevar el peso de la guerra para terminar uniendo en uno los dos Vietnam.
En octubre de ese año el general William Westmoreland tenía informes de que el EVN preparaba una gran ofensiva desde las Tierras Altas Centrales con el fin de romper al país en dos y provocar el derrumbe del ARNV.

El día 22 de octubre de 1965 se recibió la información de que el puestos de Pleiku estaba siendo atacado por tropas norvietnamitas y se le ordenaba al general Harry W. O. Kinnard que movilizara parte de la 1ª División de Cabellería Aérea con base en An Khe para cumplir tres misiones:

Reforzar las defensas estadounidenses y survietnamitas de Pleiku.

Reforzar el II Cuerpo y con él...

Prestar auxilio a Plei Me.

Pese a que los objetivos iniciales eran de socorro y refuerzo, el general Kinnard deseaba tener una oportunidad para emplear las nuevas tácticas aeromóviles y enfrentarse con las fuerzas vietnamitas como ya habían hecho los Marines meses antes en la Operación Starlite. El General envió a la 1ª Brigada para realizar las misiones en Pleiku.
A las 17:30 una columna fue atacada en dos puntos por el EVN y solicitaron apoyo de la 1ª Brigada, a los diez minutos los helicópteros estaban en el aire y liberaron a unidad.
El día 25 el campamento de Plei Me también fue liberado y los vietnamitas se retiraron a las montañas. La reacción de la Caballería Aérea fue tan rápida y contundente que el propio general William Westmoreland se desplazó del Mando de Asistencia Militar de Vietnam hasta el frente y dio permiso a Kinnard para realizar más misiones de búsqueda y destrucción.
Las salidas de la 1ª División de Caballería Aérea se sucedieron a lo largo del mes de octubre y noviembre:

El 1 de noviembre una columna detecta mucha actividad en una bóveda de follaje a 12 Km de Pleiku. Se solicitan refuerzos y acude también la 1ª Brigada que sorprende al enemigo y le causa 78 muertos, 57 prisioneros y la captura de un hospital de campaña, reservas de sangre y docenas de cajas de medicinas (penicilina) y anestésico (morfina) apilados hasta la altura del pecho.

El 3 de noviembre el Noveno de Caballería actuó en las montañas de Chu pong montando una emboscada. Aguantaron hasta que pasara la vanguardia sin descubrirlos y después hicieron estallar nueve minas y se lazaron sobre los vietnamitas aniquilándolos.

Ese mismo día el Noveno de Caballería fue atacado en su base por tres compañías del EVN y a medianoche estuvieron a punto de ser rebasados. Pidieron ayuda y el Octavo de Caballería envió la compañía A de su Primer Batallón, en cuarenta minutos un pelotón de esa compañía estaba en la cercada base, siendo la primera vez que un perímetro rodeado era reforzado, también fue la primera vez que se lazaron cohetes a una distancia inferior a los 50 m de las fuerzas propias.

Una de las lecciones que aprendieron los estadounidenses fue la proximidad a la que se libraban los combates, menos de 20 metro en ocasiones, donde la artillería norteamericana no podía actuar por falta de precisión y sí lo hacían los fusiles soviéticos y rusos, cuyo efecto podía ser devastador.

Sin embargo, la caballería aérea también tenía sus debilidades que con el tiempo los vietnamitas aprendieron a utilizar. El ruido de los motores podía oírse varios minutos antes de verlos y ponía sobre aviso a las fuerzas del EVN, además aterrizar y despegar de una zona caliente resultaba complicado y muy peligroso, especialmente cuando viajaban cargados con suministros o heridos. Un proyectil de 12,7 mm podía perforar cualquier cosa y si alcanzaban el rotor del aparato las consecuencias podían ser trágicas; además, salvo el asiento de los pilotos, ninguna parte de la máquina estaba blindada lo que los hacía muy vulnerables.
El batallón de Moore apenas contaba con 16 helicópteros de transporte y todo el apoyo artillero lo debían proporcionar las baterías de 105 mm colocadas en la Zona de Aterrizaje Falcon (ZAF), a 9 Km de la zona Rayos X ("X" en el alfabeto fonético de la OTAN se deletrea Rayos X o X-Ray en inglés). Moore fijó la Zona Rayos X a 10 Km al oeste de Plei Me para que los helicópteros no emplearan demasiado tiempo en regresar con refuerzos.


A las 10:17 h del 14 de noviembre las baterías de la zona Falcon comenzaron a saturar la zona con un bombardeo de saturación. Por su parte los helicópteros disparaban la mitad de sus cohetes en los primeros 30 segundos. La compañía B fue la primera en aterrizar y asegurar el perímetro, la siguieron la A y la C.
Pese a que en un principio la zona parecía tranquila pronto los vietnamitas comenzaron a disparar a hombre y helicópteros desde sus posiciones en la maleza y los montículos. El fuego fue tan fuerte que los norteamericanos tuvieron que quedarse en su zona de aterrizaje, una sección que se había adelantado fue rodeada por fuerzas vietnamitas y no pudo retroceder, Moore ordenó a los siguientes helicópteros que veían con la compañía D que no tomaran tierra para evitar ofrecer un blanco estático, los soldados debían saltar a tierra desde los aparatos, los vietnamitas lograron alcanzar varias máquinas, pese a no derribar ninguna; finalmente las compañías A y B retrocedieron y tuvieron que abandonar a su suerte a un sección de la compañía B que había quedado aislada en un cerro.
A las 13:30 los hombres del EVN habían conseguido arrinconar a los estadounidenses, hacer peligrosa la llegada de suministros y la evacuación de heridos y tenían a una sección en un cerro llena de muertos y heridos y a punto de caer. Sin embargo, la potencia de fuego de la artillería de Estados Unidos jugó un papel importante para impedir la catástrofe al frenar los ataques en masa lanzados por los vietnamitas y proteger con un muro de fuego a la perdida sección del cerro.
Pasadas las 13:00 el teniente coronel Moore y el coronel Brown ya eran conscientes de que aquella era una batalla importante y que los vietnamitas pretendían acabar con aquel batallón. Por esa razón se enviaron refuerzos, pero no lo hicieron hasta las 18:00, cuando otra compañía del Segundo batallón, la B, aterrizaba en la Zona Rayos X. A esa hora el fuego intenso que habían mantenido los vietnamitas estaba cesando y la preocupación radicaba en socorrer a la sección aislada. Se sabía que había perdido a 12 hombres, otros 8 estaban heridos y sólo siete se mantenían firmes.


La noche permaneció relativamente tranquila y al amanecer se comprobó lo intenso de los combates. El cuerpo de un oficial aparecía rodeado de cinco miembros del EVN, otro cuerpo aún aferraba con las manos el cuello de un vietnamita muerto, aparecían por doquier vendas manchadas ensangrentadas, lo que daba idea de la gran cantidad de heridos producidos.
Las incursiones aéreas continuaron con bombardeos de napalm y alto explosivo contra las posiciones y la retaguardia vietnamita. Pero esta vez los helicópteros contribuyeron más que antes disparando contra los regimientos del EVN sus cohetes de 70 mm y las minigun causando bajas a los defensores y desorganizando sus formaciones.
Los ataques siguieron durante varias horas hasta que a las 10:00 del día 15 de noviembre la potencia de fuego desplegada había desalojado a los vietnamitas de sus posiciones.


A las 12:00 llegó el relevo por parte del Segundo Batallón del Quinto de Caballería.
Pese a todo los bombardeos y las incursiones siguieron produciéndose hasta que a las 13:30 Moore consideró que el enemigo ya no suponía un peligro para la zona de aterrizaje y ordenó a sus hombres que se retirasen y permanecieran sentados en la zona de aterrizaje. El rescate de los sitiados en el cerro fue sencillo una vez que los vietnamitas habían sido desalojados por la artillería, los helicópteros y la aviación.
A las 9:30 del día siguiente (16 de noviembre) el segundo batallón del Séptimo de Caballería relevó a lo que quedaba del Primero. las batidas por el macizo Chu Pong continuaron por parte de la Tercera Brigada hasta el día 20 y el 26 fue relevada por la Segunda.
Las operaciones llevadas a cabo en eI valle del Drang demostraron lo acertado de la nueva estrategia aeromóvil y marcarían el comienzo de un concepto de guerra que se mantiene vigente hasta el siglo siguiente. Dos años después ya estaba en funcionamiento los helicópteros artillados, los AH-1 Huey Cobra, aparatos creados sólo para el ataque y la escolta de otros helicópteros, no helicópteros de transporte equipados con ametralladoras y misiles.
Sin embargo, es posible que los vietnamitas aprendiera las lecciones más importantes:

Atacar al enemigo desde muy cerca para evitar la potencia de su artillería.

Rehusar lanzar grandes unidades contra posiciones fijas y evitar los combates directos.

Así la de Vietnam se convirtió en una guerra de tensas esperas, pocos momentos de acción y la constante evaporación del enemigo cuando llegaban los refuerzos o se oían los primeros motores en el aire.

Jejeje la batalla en el valle deI Drang fue llevada al cine en 2002 con el título Fuimos soldados o Cuando éramos Soldados.

Les dejo unas fotos:






 

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